Amnesia: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

Pérdida de memoria sobre una o varias experiencias pasadas que va más allá de un olvido normal.

“¿Dónde estoy? ¿Quién soy? ¿Quién eres?”

En muchas películas y programas de televisión aparecen personas que han perdido la memoria tras recibir un golpe en la cabeza. En la ficción cinematográfica, los personajes se despiertan dudando de su identidad. A veces la memoria vuelve tras otro golpe. En el mundo real, sin embargo, aunque un traumatismo físico (una conmoción cerebral, por ejemplo) pueda causar amnesia temporal o permanente, esto ocurre con muy poca frecuencia. En cuanto a la idea de curar un problema de memoria con otro golpe, no es más que pura ficción.

¿Qué es la amnesia?

La amnesia es una alteración que puede tener complejas causas físicas y psicológicas. Dura desde unas horas a toda una vida. El síntoma común de la amnesia es la incapacidad de recordar el pasado. El amnésico puede olvidar tanto un hecho particular como uno o varios periodos de tiempo. La amnesia provoca una pérdida total de memoria sobre el suceso o periodo en cuestión, o bien deja al enfermo con un recuerdo borroso del pasado. En algunos casos el amnésico sólo olvida hechos que tuvieron lugar antes de una enfermedad o herida. En otros, el enfermo pierde la capacidad de recordar hechos que sucedieron después.

La amnesia no es una pérdida de memoria normal. Si un estudiante no se acuerda de dónde dejó un cuaderno, es normal. Sin embargo, si el estudiante no puede recordar dónde está la escuela, el problema podría ser amnesia. Todos olvidamos algo de vez en cuando. Este fenómeno constituye una preocupación especial para hombres y mujeres de edad avanzada, que a menudo se sorprenden al olvidar nombres y detalles. Incluso esta falta de memoria puede ser normal, ya que la capacidad para recordar tiende a lentificarse con la edad. Hay, sin embargo, afecciones específicas que pueden causar problemas de memoria en los ancianos, como ocurre en la enfermedad de Alzheimer.

¿Cuál es la causa de la amnesia?

La amnesia puede ser fruto de una alteración médica (enfermedad de Alz-heimer, una apoplejía, etc.) o de una herida como la de un accidente automovilístico. El abuso de drogas o del alcohol, la carencia de ciertas vitaminas, la exposición a toxinas como el monóxido de carbono y ciertos medicamentos prescritos por el médico también pueden causar amnesia. Un traumatismo psicológico puede hacer que una persona reprima la memoria. Esto significa que bloquea ideas e impulsos inaceptables para su conciencia. Por ejemplo, la persona que ve cómo un ser querido es asesinado podría tener dificultades para recordar los detalles del suceso.

Diagnóstico

Los primeros indicios de amnesia suelen ser confusión y desorientación. El amnésico trata de llenar los huecos de la memoria e incluso llega a negar que haya olvidado un suceso o un periodo de tiempo. Si la causa es física, el origen de la amnesia puede ser obvio, como en los casos de lesión cerebral o apoplejía. Si es psicológica, el diagnóstico puede requerir más trabajo. Los médicos se valdrán al efecto de entrevistas con familiares del enfermo y de sus propias observaciones.

Asimismo, el tratamiento de la amnesia varía en función de la causa que la provocó. Si la causa es física, se atiende el trastorno que la originó. En algunos casos, esta clase de amnesias se superan, aunque en otros, el daño puede ser permanente, como ocurre con las apoplejías y con la toxicomanía. En caso de amnesia provocada por una causa psicológica, el tratamiento suele consistir en apoyo o asesoramiento psicológico.

Fuentes

American Psychiatric Association, 1000 Wilson Blvd., Ste. 1825, Arlington, VA, 22209-3901

Telephone 703907-7300

Toll-Free 888357-7924

URL http://www.psych.org

Brain Injury Association of America, 105 N Alfred St., Alexandria, VA 22314

Telephone (703)236-6000

Toll-free 800-444-6443 (Family Helpline)

http://www.biausa.org/

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