Ascariasis: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

Infestación intestinal causada por nematodos (coloquialmente, lombrices), que no suele producir síntomas aunque, en ocasiones, sí puede revestir gravedad.

El mundo está lleno de gusanos. Cientos de miles de especies diferentes habitan la Tierra: algunas dentro del cuerpo humano. Entre éstas, la más común es un nematodo intestinal llamado ascaris (Ascaris lumbricoides es su nombre completo), que se estima afecta a 1000 millones de personas en todo el mundo.

La ascariasis, nombre que recibe la infestación por el nematodo que la causa, se da normalmente en regiones tropicales y subtropicales donde la higiene es deficiente y donde los excrementos humanos no tratados debidamente se usan para regar o fertilizar los sembrados. La mayoría de los casos ocurren en África y Asia, aunque alrededor de 4 millones de estadounidenses son portadores del Ascaris, la mayoría de ellos en áreas rurales pobres del sureste.

Como muchos otros parásitos, el Ascaris opera a base de una dinámica de “vive y deja vivir,” que inflige poco daño al huésped. Pero, a distinción de muchos otros parásitos, sólo afecta a los seres humanos. Aunque podemos encontrar nematodos del género Ascaris en personas de todas las edades, los niños tienen muchas más posibilidades de ser afectados.

¿Cuál es el ciclo vital del Ascaris?

Los adultos del género Ascaris colonizan la parte superior del intestino delgado. Miden de 20 a 40 cm de longitud (8 a 15 pulgadas), tienen un diámetro de 3 a 6 mm (1/8 a 1/4 de pulgada) y viven cerca de un año. Las hembras fecundadas producen hasta 240 000 huevos microscópicos al día, que se eliminan del organismo infestado con las heces. Los huevos fecundados deben permanecer de 2 a 3 semanas en el suelo antes de que puedan infestar a otra persona. Esos mismos huevos, sin embargo, permanecen viables en el suelo durante años.

La infestación comienza cuando las manos de la persona entran en contacto con el suelo o tierra que contiene los huevos. Si esa persona come o se toca los labios antes de lavarse las manos, los huevos pueden invadir el cuerpo a través de la boca. Los huevos también acceden al organismo a través de comida que ha sido contaminada por excrementos humanos.

Una vez en el organismo, los huevos se desarrollan en el intestino delgado hasta soltar larvas que atraviesan la pared intestinal y pasana la circulación sanguínea, que las transporta por todo el cuerpo. A continuación tiene lugar el periodo pulmonar del proceso: las larvas entran en los pulmones y ascienden por los bronquios, conductores del aire que entra y sale de los pulmones. Camino arriba, llegan a la faringe y a la parte posterior de la garganta, donde son tragadas. A continuación se desplazan a través del estómago de vuelta al intestino delgado, donde se desarrollaron. En el intestino delgado, las larvas crecen, se convierten en individuos adultos, procrean y las hembras empiezan a producir huevos. El ciclo entero, desde que se ingieren los huevos hasta que se producen otros nuevos tiene una duración de 2 a 3 meses.

¿Cuáles son los síntomas de la ascariasis?

Por lo general, la ascariasis no tiene síntomas. En casos graves, sin embargo, sobrevienen calambres abdominales y, en ocasiones, una agrupación de nematodos bloquea los intestinos, con dolor, vómitos e hicha-zón de estómago. Los nematodos adultos también pueden bloquear otras partes del tubo digestivo como el apéndice, los conductos biliares y el duodeno, lo que produce síntomas similares. Al emigrar a través de los pulmones, pueden causar fiebre, tos seca, respiración jadeante y, en ocasiones, asma.

Diagnóstico y tratamiento

Puesto que el parásito Ascaris produce huevos en abundancia, estos suelen ser detectables al examinar al microscopio muestras de heces. Aunque suceda con menos frecuencia, es posible que un nematodo adulto intente salir por la boca o la nariz. Las larvas del nematodo Ascaris son identificables en los esputos y flema que se expectoran en la etapa pulmonar.

Existen diferentes medicamentos orales para tratar la ascariasis. Cuando el intestino está bloqueado, se recurre a la cirugía. Si la etapa pulmonar de la enfermedad es intensa, se pueden prescribir corticoeste-roides para aliviar los síntomas.

Medidas de prevención

La ascariasis se puede prevenir lavando bien las frutas y verduras en agua limpia, lavándose las manos antes de comer, cocinar y después de ir al baño. La mejora de la higiene en los países en vías de desarrollo podría reducir el riesgo de infestación. Además de estas medidas, el tratamiento periódico o profiláctico con medicamentos desparasitarios reduciría la incidencia de ascariosis a nivel mundial.

Fuentes

U.S. Centers for Disease Control and Prevention, Division of Parasitic Diseases, 1600 Clifton Rd., Atlanta, GA 30333 Toll-free 800-311-3435 http://www.cdc.gov/ncidod/dpd/

U.S. Food and Drug Administration, Center for Food Safety and Applied Nutrition, 5100 Pain Branch Pkwy., College Park,

MD 20740-3835 Toll-free 888-SAFEFOOD TTY 800-877-8339 http://vm.cfsan.fda.gov/

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