Botulismo: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

Intoxicación por ingestión de alimentos que contienen la bacteria Clos-tridium botulinum o, para mayor exactitud, las toxinas que produce dicha bacteria. Este microbio se encuentra en los vegetales, ocasionalmente en el pescado, y sus toxinas en los alimentos en conservas en mal estado, indebidamente envasados.

Intoxicación en un pueblo típico del interior de Estados Unidos

“Póngame una una tostada de pan de centeno,y encima una hamburguesa cubierta de queso americano derretido y coronada con cebolla salteada.” Con estas instrucciones, el que las dio y otros 27 clientes que lo acompañaban en un restaurante de Peoria (Illinois), contrajeron botu-lismo. No vieron, olieron, ni saborearon nada que les pareciera anormal, pero, sin saberlo, habían consumido una toxina producida por las esporas de una bacteria que pululaba y se multiplicaba entre las hojas de la cebolla. Estos clientes tuvieron suerte: fueron hospitalizados y, tras recibir tratamiento, volvieron a casa sanos y salvos.

¿Qué es el botulismo?

El botulismo es una intoxicación poco habitual, pero muy seria. La mayoría de las epidemias de botulismo son causadas por alimentos en lata mal envasados, aunque también hay casos que se deben a la ingestión de alimentos mal cocinados.

El botulismo no afecta por igual a niños y a adultos. En los adultos, tiene su origen en la ingestión de la toxina que la bacteria Clostridium botulinum ya ha producido en el alimento. En los niños, la toxina se produce en el intestino una vez consumidas las esporas de la bacteria. La miel de abejas es una de las principales fuentes de botulismo infantil.

Signos y síntomas

Los síntomas del botulismo pueden aparecer de seis horas a ocho días después de la ingestión, pero lo normal es que se manifiesten de 12 a 36 horas después de ésta. Los síntomas incluyen visión borrosa, dificultad para tragar, debilidad corporal, sequedad de boca, dolor abdominal, vómito, disnea y parálisis muscular. Los niños con botulismo pueden presentar signos de debilidad, estreñimiento y dificultad respiratoria. En caso de muerte, ésta sobreviene por parálisis de los músculos respiratorios.

Diagnóstico

Los médicos diagnostican botulismo tras estudiar los síntomas y con los análisis de sangre y de heces que detectan la toxina. Suelen consultar al enfermo sobre su dieta, tratando de determinar el origen de la infección, y analizan una muestra del alimento sospechoso. Tanto para diagnosticar botulismo como para excluir del diagnóstico otras posibles causas de los síntomas, pueden efectuarse una exploración tomagráfica del cerebro, un examen del líquido cefalorraquídeo o una electromiografía, que muestra la actividad elétríca de los músculos.

Tratamiento

Las personas que padecen botulismo necesitan hospitalización, sobre todo con fines de monitorización y de respiración asistida. El médico puede intentar eliminar el veneno del cuerpo del paciente induciéndole a vomitar, haciéndole un lavado de estómago o suministrándole un laxante que movilice los intestinos. Si el diagnóstico se hace a tiempo, en las primeras 72 horas de la intoxicación, a los adultos se les puede suministrar también una antitoxina para contrarrestar los efectos del veneno. En

Estados Unidos se dan cerca de 100 casos de botulismo al año y, a pesar de las mejoras en el tratamiento, entre el 10 y el 25 por ciento de los enfermos de botulismo mueren.

Medidas de prevención

Las medidas más eficaces para la prevención del botulismo consisten en cocer los alimentos a altas temperaturas y utilizar una olla a presión cuando se cocinan frutas y verduras enlatadas, ya que la toxina se destruye si hierve durante diez minutos. Es recomendable deshacerse de cualquier comida que tenga indicios de estar estropeada, así como de cualquier lata hinchada o que gotee. Para prevenir el botulismo infantil, no debe dárseles miel a los niños menores de 1 año.

Fuentes

U.S. Centers for Disease Control and Prevention, 1600 Clifton Rd.,

Atlanta, GA 30333

Telephone (404)639-3534

Telephone (404)639-3311

Toll-free 800-311-3435

Information Hotline 888-232-3228

Office of Public Inquiries 800-311-3435

TTY (404)639-3312

http://www.cdc.gov/

U.S. Food and Drug Administration, 5600 Fishers Ln., Rockville,

MD 20857-0001

Toll-free 888-463-6332

Toll-free 800-FDA-4010 (Seafood Hotline)

http://www.fda.gov/

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