Cáncer pancreático: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

El cáncer pancreático es una enfermedad en la cual las células del páncreas—/a glándula digestiva que se encuentra situada detrás del estómago—se dividen sin orden ni control y forman un tumor que con frecuencia se extiende a otras partes del cuerpo. Esta enfermedad suele ser mortal.

¿Qué es el cáncer pancreático?

El páncreas es una glándula de aproximadamente 15 centímetros de longitud localizada en el abdomen. Está rodeada por el estómago, los intestinos y otros órganos del tubo digestivo. Su forma es como la de una pera, larga y aplanada, ancha en un extremo pero delgada en el otro. Esta glándula produce un jugo que contiene enzimas digestivas, o sea, proteínas que permiten descomponer la comida para que pueda ser utilizada por el cuerpo.

Este jugo pasa a través de una serie de tubos hasta llegar al conducto pancreático principal, que se une al conducto colédoco, proveniente del hígado y de la vesícula biliar. El jugo pancreático desemboca en el intestino delgado, conjuntamente con la bilis, que ayuda al cuerpo a digerir la grasa. El páncreas también produce hormonas que permiten al cuerpo almacenar o usar la energía que se deriva de la comida. Un ejemplo de estas hormonas es la insulina, que regula la cantidad de azúcar en la sangre. Las células del páncreas que producen células liberadoras de hormonas se llaman “células o islotes de Langerhans.”

El cáncer normalmente comienza en los conductos que transportan el jugo pancreático; muy raramente, en los islotes. El tumor se forma y crece, a la larga, en los órganos circundantes. Las células cancerosas también pueden separarse del tumor y propagarse a otras partes del cuerpo, como por ejemplo, a los ganglios linfáticos, el hígado, los pulmones y los huesos.

La clave para tratar el cáncer eficazmente es su detección temprana; pero con el cáncer pancreático los síntomas no son normalmente detec-tables hasta que se ha extendido a otras partes del cuerpo. Para entonces ya es, normalmente, demasiado tarde para realizar un tratamiento fructífero.

Síntomas

Con el tiempo, las personas que tienen cáncer pancreático comienzan a sentir dolor en la zona superior del abdomen, dolor que a veces se extiende a la espalda y que puede empeorar después de comer o de acostarse. También puede dar lugar a náuseas, pérdida del apetito, pérdida de peso y debilidad. Si el tumor bloquea el colédoco, y la bilis no puede pasar al intestino delgado, se produce la llamada ictericia, caracterizada por un color amarillento de la piel o el blanco de los ojos. El cáncer de las células de los islotes puede hacer que el páncreas produzca demasiada insulina u otras hormonas. Como resultado de ello, la persona puede sentirse débil o mareada, así como padecer de escalofríos, espasmos musculares o diarrea.

Diagnóstico

Cuando los médicos sospechan que hay un cáncer de páncreas, toman una radiografía y usan otras técnicas que producen imágenes del páncreas y de las zonas que lo rodean. Los síntomas descritos anteriormente pueden ser causados por muchas otras afecciones menos importantes, por lo que los médicos necesitan excluir del diagnóstico estas posibilidades.

Todas las pruebas mencionadas aportan pistas para determinar si la persona tiene cáncer de páncreas. Sin embargo, la única manera de saberlo con certeza es extraer una muestra de tejido y observarla al microscopio, procedimiento que se llama biopsia. Los cirujanos pueden obtener este tejido de diferentes maneras: con una aguja que se introduce en el páncreas a través de la pared abdominal o por medio de un tubo delgado y flexible que se pasa por la garganta hacia la región del estómago.

Tratamiento

El cáncer pancreático tiene el índice de mortalidad más elevado de todos los cánceres. Sólo cerca de 1 de cada 10 casos tiene posibilidad de curarse, generalmente cuando el tumor se encuentra confinado al páncreas y a la región circundante más próxima. Por lo regular, el tratamiento de la enfermedad tiene por objeto disminuir el dolor y mejorar la calidad de vida del paciente.

En todo caso, las formas más comunes de tratamiento son la cirugía, la radioterapia y la quimioterapia, o una combinación de ellas. La cirugía consiste en la extirpación total o parcial del páncreas. Este procedimiento se llama pancreatectomía. La radioterapia utiliza rayos de alta energía para destruir las células del cáncer y evitar que vuelvan a crecer y multiplicarse. La quimioterapia es el uso de oncolíticos (medicamentos anticancerosos) que se inyectan en una vena o se toman en forma de pastilla.

¿Quién padece el cáncer de páncreas y por qué?

Al igual que la mayoría de otros cánceres, el pancreático se diagnostica, normalmente, a la edad madura o en personas mayores. Raramente ocurre antes de los 40 años y la mayoría de las personas que lo adquieren rondan los 70 años. El cáncer del páncreas es el cuarto más común en el hombre y el quinto más común en la mujer.

Los médicos no saben con seguridad cuál es la causa de este cáncer. Las investigaciones científicas demuestran que las personas que fuman cigarrillos o que tienen diabetes tienen mayor probabilidad de sufrir este cáncer. Algunos estudios sugieren que una dieta rica en grasas y pobre en frutas y verduras contribuye a la aparición del cáncer pancreático, mientras que otros indican que las personas que han estado en contacto con ciertas sustancias químicas tóxicas en el trabajo corren mayor riesgo. La herencia es otro factor posible, pues al parecer se puede heredar la tendencia a padecer tumores de páncreas. Sin embargo, se necesita realizar nuevas investigaciones para poder determinar las causas específicas del cáncer pancreático. Muchos individuos lo contraen sin motivo aparente.

Fuentes

American Cancer Society, 2200 Century Pky., Ste. 950,

Atlanta, GA, 30345 Telephone (404)816-4994 Toll-Free (800)ACS-2345 URL http://www.cancer.org

American Cancer Society, Pancreas Resource Center,

PO Box 102454, Atlanta, GA 30368-2454 Telephone (512)919-1886

Toll-free (800)ACS-2345 http://www.cancer.org/docroot/res/res_0.asp

OncoLink, c/o University of Pennsylvania Cancer Center,

3400 Spruce St., 2-Donner, Philadelphia, PA 19104-4283

Facsimile (215)349-5445

http://www.oncolink.com/

U.S. National Cancer Institute, Cancer Information Service,

P.O. Box 24128, Baltimore, MD 21227 Toll-free (800)422-6237 (English and Spanish)

TTY (800)332-8615 http://cis.nci.nih.gov/

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