Esclerosis lateral amiotrófica ela, (enfermedad de lou gehrig): tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

Enfermedad poco habitual que afecta a las neuronas motoras del organismo. Estas células forman los nervios que controlan el movimiento de los músculos esqueléticos de contracción voluntaria. La causa de esta enfermedad es desconocida, aunque se sabe que en algunos casos es here-dofamiliar. No es contagiosa.

La esclerosis lateral amiotrófica se conoce también por “enfermedad de Lou Gehrig,” nombre de un famoso jugador de béisbol que murió a causa de ella. Es una enfermedad poco común. En Estados Unidos sólo se dan

1 o 2 casos al año por cada 100 000 personas. Según la Asociación de la Esclerosis Lateral Amiotrófica, cerca de 30.000 estadounidenses padecen la enfermedad de Lou Gehrig, que raramente se da en personas menores de 40 años. Es más frecuente en hombres que en mujeres, siendo hereditaria en menos del 10 por ciento de los casos. En Guam, isla del Pacífico, se ha registrado un número inusual de casos de esta enfermedad.

¿Qué les pasa a estos enfermos?

La enfermedad de Lou Gehrig afecta a las neuronas motoras del organismo. Normalmente produce parálisis y debilidad de los músculos afectados, que se atrofian. Cerca del 40 por ciento de los enfermos notan inicialmente torpeza en las manos cuando intentan llevar a cabo tareas rutinarias como abrocharse los botones de la camisa. Otros se dan cuentan de que sus piernas o su forma de hablar se han vuelto más lentas.

Conforme transcurre el tiempo y la enfermedad atrofia los músculos, los brazos y piernas del enfermo se debilitan progresivamente. Puede haber espasmos musculares, pérdida de peso y dificultad al respirar, comer o tragar. La enfermedad de Lou Gehrig, sin embargo, no afecta al cerebro. Los enfermos conservan la facultad de pensar lúcidamente. Tampoco hay pérdida de la sensibilidad ni del sentido del tacto.

Los enfermos generalmente mueren a los pocos años de haber contraído esta afección. En algunos casos los síntomas pueden estabilizarse en un punto determinado y no empeorar durante algunos años.

Diagnóstico y tratamiento

Los médicos suelen distinguir la esclerosis lateral amiotrófica de otros trastornos del sistema nervioso por su aparición en edad avanzada del ciclo vital y por su naturaleza progresiva (empeoramiento sistemático de los síntomas). Otro factor que contribuye a diagnosticar la enfermedad es el hecho de que el sentido del tacto no se vea afectado. La esclerosis múltiple, enfermedad más común que afecta al sistema nervioso, es similar a la esclerosis lateral amiotrófica pero ataca al sistema nervioso de varias formas en vez de afectar únicamente a los nervios motores.

Los médicos recurren a diferentes pruebas diagnósticas, entre ellos:

– EMG (electromiograma), que mide la actividad eléctrica de los músculos;

– TC (tomografía computada), estudio radiologico que, gracias a un procesa miento informático, permite registrar imágenes del interior del cuerpo;

– RMN (resonancia magnética nuclear), que utiliza ondas magnéticas producidas por un gran imán para crear imágenes del interior del cuerpo;

– biopsias de nervios o músculos, en las que se extrae una pequeña muestra de tejido orgánico para estudiarlo al microscopio;

– análisis de sangre y orina.

¿Hay cura para la esclerosis lateral amiotrófica?

No hay cura conocida para esta enfermedad, pero algunos medicamentos pueden relajar los espasmos musculares y, posiblemente, retardar el empeoramiento de los síntomas. Los enfermos necesitan mantener un estilo de vida tan independiente como sea posible. La fisioterapia, mediante masajes y ejercicios regulares, puede reducir relativamente la incapacidad motriz y ayudar a los músculos a funcionar mejor. Utensilios de ayuda como bastones, andadores y sillas de ruedas permiten a los enfermos con esclerosis lateral amiotrófica desplazarse y cuidar de sí mismos. La respiración asistida (apoyo respiratorio mediante una máquina) es necesaria, a menudo, en etapas tardías de la enfermedad.

Fuentes

Amyotrophic Lateral Sclerosis Association, 27001 Agoura Rd.

Suite 150, Calabasas Hills, CA, 91301-5104 Telephone (818)880-9007 Toll-Free (800)782-4747 http://www.alsa.org

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