Escorbuto: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

El escorbuto es una enfermedad que aparece cuando la dieta carece de suficiente vitamina C (llamada también ácido ascórbico) durante un prolongado periodo de semanas o meses. Entre los efectos del escorbuto figuran: encías esponjosas, dientes flojos, vasos sanguíneos debilitados que producen derrames de sangre debajo de la piel, y daño en huesos y cartílagos, con dolores consiguientes parecidos a los de la artritis.

¿Qué es el escorbuto?

Es una de las primeras enfermedades que se identificaron como producidas por carencias alimenticias. Durante los viajes por mar realizados entre los siglos XV y XVIII, muchos marineros padecieron de escorbuto. El navegante portugués Vasco da Gama (h. 1460-1524) perdió la mitad de su tripulación a causa de esta enfermedad durante su circunnavegación del Cabo de Buena Esperanza, y el almirante británico Richard Hawkins (1532-1595) perdió 10 000 marineros a causa del escorbuto. En 1747, el médico de la armada británica, James Lind, realizó varios experimentos para determinar qué alimentos o bebidas prevendrían el escorbuto. Descubrió que los limones y las naranjas permitían a los marineros recuperarse del escorbuto. Estos dos cítricos son ricas fuentes de vitamina C.

¿Qué función desempeña la vitamina C en el organismo?

La vitamina C es necesaria para mantener los vasos sanguíneos fuertes, la piel, las encías y el tejido conectivo saludables también para la formación de glóbulos rojos para sanar las heridas y facilitar la absorción del hierro que contiene la comida.

Síntomas

El principal síntoma del escorbuto es la hemorragia (sangrado). Las hemorragias que se producen por debajo de la piel tienen aspecto de manchas o moretones. Las heridas sanan lentamente. Las encías se hinchan y suelen darse casos de gingivitis, que quiere decir inflamación de las encías. La hemorragia puede ocurrir en las membranas que recubren los huesos grandes. También puede ocurrir en las membranas del corazón o del cerebro. Una hemorragia en los órganos vitales, o alrededor de ellos, puede acarrear la muerte.

El escorbuto evoluciona lentamente. Al principio, la persona suele sentirse cansada, irritable y deprimida. En los estadios más avanzados de escorbuto, las pruebas de laboratorio muestran que hay una absoluta carencia de vitamina C en el cuerpo.

¿Quién corre el riesgo de contraer escorbuto?

El escorbuto es menos común hoy día que en la época de Vasco da Gamma y Richard Hawkins, pero las personas cuya dieta carece de una adecuada variedad de alimentos pueden padecer de escorbuto o de dolencias similares al escorbuto. Los niños pequeños que para su nutrición dependen únicamente de la leche de vaca pasteurizada y no reciben suficientes suplementos de vitamina C, corren el riesgo de contraer escorbuto. Los ancianos, cuya dieta con frecuencia carece de cítricos o de verduras que contengan vitamina C, son otro grupo de riesgo. Las personas que consumen dietas con poca variedad de alimentos, también son susceptibles de padecer escorbuto.

Tratamiento

Para tratar el escorbuto, las personas toman suplementos de vitamina C (pastillas de la vitamina) y comen alimentos ricos en vitamina C. Además de los cítricos como naranjas y toronjas, otras buenas fuentes de vitamina C son el brócoli, las fresas, los melones y otras frutas y verduras.

Fuentes

U.S. National Institutes of Health, 9000 Rockville Pike,

Bethesda, MD 20892 Telephone (301)496-4000 http://www.nih.gov/

Leave a Reply