Esquizofrenia: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

La esquizofrenia es una grave enfermedad mental que produce alucinaciones, delirios y otros pensamientos y conductas confusas que distorsionan la percepción de la realidad.

“¿ …por qué dirá usted que estoy loco? La enfermedad ha agudizado mis sentidos, no los ha destruido ni embotado. Ante todo estaba el oído agudo. Lo he oído todo en el cielo y en la tierra. He oído muchas cosas en el infierno. ¿Por qué cree, pues, que estoy loco? Escuche, y observe con qué cordura— con qué actitud sana—puedo contárselo todo.”

De El corazón delator de Edgar Allan Poe (1843)

El cuento de Poe tiene como narrador a un personaje que lucha con los síntomas de una grave enfermedad mental llamada esquizofrenia. Este personaje oye cosas (al final, el latido del corazón de un hombre muerto) que otros no oyen, y cree que la gente lo persigue. Tiene distorsionada la facultad de razonar, y ha perdido contacto con la realidad.

¿Qué es la esquizofrenia?

La esquizofrenia es una de las más graves e incapacitantes enfermedades mentales. Las personas afectadas por esta compleja y con frecuencia malentendida enfermedad tienen alucinaciones, delirios, y otros pensamientos o conductas confusas, que distorsionan su percepción de la realidad. Cerca de millón y medio deestadounidenses padecen este mal.

El término esquizofrenia proviene del griego y quiere decir “mente dividida.” La mente del esquizofrénico tiene periodos de incapacidad para separar las cosas irreales que ve, oye, y piensa de las del mundo real que existe para la mayoría de las personas.

Muchos creen erróneamente que ser esquizofrénico significa tener y manifestar múltiples personalidades. Sin embargo, en realidad existe otra enfermedad mental, llamada trastorno de múltiples personalidades, en la cual el individuo a presenta dos o más personalidades distintas. La esquizofrenia es diferente.

Con el tratamiento adecuado y el apoyo de la familia, amigos y personal médico profesional, las personas con esquizofrenia tienen mejores perspectivas hoy que en el pasado, cuando a muchos se les recluía en hospitales psiquiátricos donde eran habitualmente maltratados.

¿Qué causa la esquizofrenia?

Nadie está seguro de cuál es la causa de la esquizofrenia. Se da con mayor frecuencia en algunas familias, y la persona cuyos padres tienen la enfermedad corre entre un 10 a un 15 por ciento de riesgo de padecer esquizofrenia. Esto parece indicar que los genes intervienen hasta cierto punto, aunque se dan casos en que un gemelo tiene esquizofrenia y el otro no, a pesar de tener la misma constitución genética. Muchos científicos creen que los genes predisponen a la persona a padecer esquizofrenia, pero que otros factores en su vida activan los síntomas. Otros estudios sugieren que los neurotransmisores cerebrales de los esquizofrénicos no funcionan debidamente. Los neurotransmisores son sustancias químicas que hacen posible la comunicación entre las células nerviosas.

El desequilibrio de los neurotransmisores parece ser la causa de que las células nerviosas emitan señales equivocadas. Esto explicaría las alucinaciones y la percepción distorsionada de la realidad por parte del esquizofrénico.

Síntomas

La esquizofrenia suele comenzar a manifestarse al final de la adolescencia o alrededor de los 20 años en el varón, y entre los 20 y 30 años en

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la mujer. Y aunque incluso niños de 5 años, o mujeres y hombres viejos, pueden padecer esquizofrenia, tales casos son raros.

Los primeros signos son a menudo difíciles de reconocer. Las personas afectadas se retraen en sí mismas y tienen problemas en el estudio, en el trabajo o con las relaciones sociales. El cuidado de la higiene personal decae. La forma de pensar y de hablar se vuelve desorganizada. Comienzan a manifestar emociones o expresiones faciales inapropiadas, como por ejemplo reírse ante una tragedia. Por supuesto, sólo porque una persona se comporte de esta manera no siempre quiere decir que esté en camino de adquirir la esquizofrenia.

Los esquizofrénicos también tienen otros síntomas. Uno de los más claros son las alucinaciones. La más común es oír una o más voces que

no existen en la realidad. A veces la voz hace comentarios sobre el mundo o sobre los pensamientos del paranoico. Otras veces, éste oye dos voces que discuten o a alguien que le dice que haga ciertas cosas.

Además, las personas con esquizofrenia suelen tener creencias irracionales. Algunas se vuelven paranoides, es decir, creen equivocadamente que otras personas las persiguen o que son en sí muy importantes. Los paranoicos creen, por ejemplo, que la policía está en contra de ellos, que unas fuerzas externas controlan sus acciones, o que otras personas están siempre hablando de ellas. Otros esquizofrénicos se vuelven catatónicos, es decir, muestran perturbaciones extremas en sus movimientos. Las personas catatónicas pueden quedarse rígidamente sentadas, mirando al vacío, y no reaccionar a las cosas que las rodean. En ciertos casos, hacen movimientos que carecen de sentido.

Diagnóstico y tratamiento

Cuando una persona empieza a tener alucinaciones, es ya obvio para la familia y los amigos que se ha planteado un gran problema. Incluso el esquizofrénico se da cuenta durante momentos de claridad. El médico, antes de diagnosticar la enfermedad, se asegura de que los síntomas no sean imputables a otras causas. Algunos virus, fármacos y venenos dan lugar a síntomas parecidos a los de la esquizofrenia.

Con frecuencia es necesaria la hospitalización, al menos al principio. Los medicamentos antipsicóticos reducen o ponen fin a las alucinaciones y al lenguaje y pensamientos desorganizados. La psicoterapia permite a veces a los esquizofrénicos y a sus familiares sobrellevar la enfermedad. Con el tratamiento adecuado, un tercio de los pacientes experimentan una considerable y duradera mejoría, otro tercio mejora pero conserva algunos síntomas duraderos y recaídas, y otro tercio más resulta permanente y gravemente afectado.

Fuentes

U.S. National Institute of Mental Health, 6001 Executive Blvd.,

Rm. 8184, MSC 9663, Bethesda, MD 20892-9663

Telephone (301)443-4513

Toll-free 866-615-6464

Facsimile (301)443-4279

TTY (301)443-8431

http://www.nimh.nih.gov/

American Psychiatric Association, 1000 Wilson Blvd., Ste. 1825,

Arlington, VA, 22209-3901

Telephone (703)907-7300

Toll-Free (888)357-7924

http://www.psych.org

National Alliance for the Mentally 111, Colonial Place Three,

2107 Wilson Blvd., Ste. 300, Arlington, VA, 22201-3042 Telephone (703)524-7600 Toll-Free (888)999-NAMI http://www.nami.org

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