Fiebre de lassa: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

Esta enfermedad corresponde a una infección vírica muy contagiosa, a veces mortal, que se da en la parte occidental de Africa.

¿Qué es la fiebre de Lassa?

Es una enfermedad infecciosa causada por un virus. Su nombre deriva del lugar de Nigeria donde se descubrió el virus. La mayoría de los infectados por éste presentan síntomas leves; pero 1 de cada 5 individuos contagiados se enferma de gravedad. La fiebre de Lassa afecta anualmente a unos 100 000-300 000 habitantes de esa región.

El virus causante de la enfermedad se propaga al hombre por un roedor, la rata Mastomys natelensis, que se alberga en las praderas y bosques del África tropical, así como en las casas de vivienda. La persona puede contagiarse del virus al tocar los objetos contaminados por la orina y excrementos de dicha rata. También es posible contraer el virus respirando el aire de los lugares donde las ratas han depositado sus excrementos y comiendo las ratas como alimento. Además, la transmisión de una persona a otra es muy común en las aldeas y en los hospitales.

Entre los síntomas de la fiebre de Lassa figuran: fiebre, dolor de pecho, dolor de garganta, tos, vómito y diarrea. El virus es tan infeccioso que el personal médico que diagnostica la enfermedad se ve obligado a tomar precauciones especiales. Un tercio de los afectados padecen sordera, que en ocasiones se hace permanente. El 1 por ciento de los infectados por el virus mueren.

Tratamiento y prevención

A veces resulta eficaz el tratamiento con un antivírico llamado ribavirina, si se administra en los primeros 6 días de la enfermedad. Por cuanto la rata Mastomys vive en toda la región occidental africana, parece poco probable que se puedan exterminar todas las ratas para prevenir el contagio por el virus. Otros métodos de prevención más prometedores consisten en enseñar a la población a exterminar las ratas caseras y en perfeccionar una vacuna contra el virus.

Fuentes

U.S. National Institute of Allergy and Infectious Diseases, Bldg. 31, Rm. 7A-50, 31 Center Dr., MSC 2520, Bethesda, MD 20892-2520 Telephone (301)496-2263 http://www.niaid.nih.gov/default.htm

World Health Organization, 525 23rd St.

NW, Washington, DC 20037 Telephone (202)974-3000 Facsimile (202)974-3663 Telex 248338 http://www.who.int/

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