Laringitis: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

Es una inflamación o irritación de la laringe y, en consecuencia, de las cuerdas vocales presentes en su interior, lo que provoca una voz ronca o inaudible.

Un problema del que no se habla

Durante su primera campaña electoral, el que pasó a ser presidente de EE.UU., Bill Clinton, se quedó ronco o afónico (perdió la voz) repetidas veces, por causa de una laringitis. En el caso de Clinton, los médicos atribuyeron el problema a una combinación de uso excesivo de la voz y a alergias. La laringitis empeoró de tal manera que hubo que contratar los servicios de un logopeda para que acompañara al candidato a lo largo de la campaña.

¿Cómo se originan los sonidos y el habla?

La voz humana se debe al movimiento alternativo, hacia el centro y hacia los lados, de las cuerdas vocales. Estas estructuras son dos bandas de tejido muscular liso, situadas cada una a un lado de las paredes internas de la laringe, que hace de “aparato de fonación.” La laringe es un conducto formado por diversos cartilages y tejido muscular que está situado entre la base de la lengua y la parte superior de la tráquea. En estado de reposo, las cuerdas vocales permanecen abiertas para no obstaculizar el paso del aire que se respira. Cuando la persona habla, las cuerdas se cierran firme pero relajadamente. Conforme el aire de los pulmones se abre paso a la fuerza entre ellas, las cuerdas vibran rápidamente para producir sonidos. Si se inflaman o irritan, suelen hincharse y dejan de vibrar debidamente. Esto afecta la calidad del sonido que producen.

¿Cuál es la causa de la laringitis?

Hay varios factores que pueden ocasionar una laringitis de corta duración. Una muy frecuente es el cantar en voz muy alta o durante mucho tiempo. Otra causa la constituyen los resfriados u otras infecciones de las vías respiratorias superiores, tales como la gripe. Otros causantes de irritación de las cuerdas vocales incluyen las reacciones alérgicas o el respirar sustancias químicas cáusticas.

La constante irritación de las cuerdas vocales puede, a largo plazo, plantear problemas de la laringe. Dos causas frecuentes de laringitis prolongada son el abuso del alcohol y del cigarrillo. Otra causa es el ardor o acidez de estómago, en que el ácido gástrico refluye hacia la garganta y a su paso por la laringe baña las cuerdas vocales.

¿Cómo afecta la laringitis a sus víctimas?

Síntomas El síntoma más conocido de la laringitis es la ronquera, que puede variar de una muy leve a otra muy profunda e incluso a la pérdida total de la voz (afonía). La garganta puede hacer cosquillas o sentirse muy irritada, y las personas afectadas a menudo sienten la necesidad de carraspear. Cuando estos síntomas se deben a una enfermedad de poca duración o a una leve irritación, lo normal es que desaparezcan en el espacio de unos días. Si la ronquera dura dos semanas o más, será hora de ir a ver al médico. Si bien la ronquera que dura mucho suele ser causada por el abuso de la voz a largo plazo, a veces es indicio de alguna afección clínica más importante.

Diagnóstico En busca de la causa de la laringitis, el médico acostumbra preguntar acerca de los síntomas y llevar a cabo un reconocimiento físico del paciente. Como parte de ese reconocimiento, examina directamente las cuerdas vocales, utilizando un pequeño espejo que sostiene dentro de la boca en la parte posterior de la garganta. En casos más difíciles, es posible que examine las cuerdas vocales mediante un tubito dotado de una cámara en miniatura y luz. El tubito puede introducirse en la garganta por la boca o la nariz. Este abordaje permite al médico observar el movimiento de las cuerdas vocales mientras el paciente habla. En algunos casos, el médico remitirá al paciente a un logopeda.

Tratamiento La persona con laringitis debe evitar lo más posible el uso de la voz, puesto que al hablar, e incluso al murmurar, irrita todavía más las cuerdas vocales. Serán tal vez de utilidad el beber líquidos templados y el uso de un humidificador casero, aparato que agrega humedad a la atmósfera del ambiente. Si se trata de un ataque leve de laringitis ocasionado por el uso excesivo de la voz, por una infección de poca importancia, o por una irritación debida a alguna sustancia química, sólo se necesitará tener en cuenta estas medidas. Si la laringitis se debe a una infección causada por una bacteria, el médico tal vez recetará un antibiótico para combatir las bacterias. Si la laringitis se debe a alergias, es posible que el médico recete un antihistamínico, para contrarrestar la reacción alérgica.

En casos de ronquera prolongada, es necesario eliminar la causa de la irritación. Si la laringitis se debe al abuso del alcohol o del cigarrillo, convendrá al paciente abandonar esas costumbres nocivas. Si la causa es ardor de estómago, debe consultar al médico para que lo diagnostique y trate.

El uso excesivo de la voz a largo plazo puede provocar la aparición de pólipos (bultos) o pequeñas úlceras en las cuerdas vocales. Esto les sucede a menudo a los cantantes profesionales y a los oradores. Es posible que estas personas tengan que dar reposo a la voz durante varias semanas para que sus cuerdas vocales vuelvan a la normalidad. En algunos casos habrá que recurrir a una intervención quirúrgica para extirpar los pólipos. En otros casos, la ayuda de un logopeda puede ser muy útil, por enseñarle al paciente la manera de reducir la sobrecarga impuesta a las cuerdas vocales.

Medidas preventivas

Se puede conservar la voz en condiciones saludables evitando abusar de ella, conservando humedecidas las cuerdas vocales y procurando no irritar o secar la garganta. He aquí unos consejos de posible utilidad:

– evitar hablar o cantar en voz alta durante mucho tiempo;

– beber agua en abundancia y utilizar un humidificador si está seco el aire del ambiente;

– hacer gárgaras con agua salada, chupar caramelos o mascar chicle;

– evitar las bebidas que contengan cafeína (café, té y colas);

– evitar las bebidas alcohólicas, porque el alcohol seca la laringe;

– evitar el cigarrillo o respirar el humo que producen los fumadores, por ser irritante.

Fuentes

U.S. National Institute on Deafness and Other Communication

Disorders, 31 Center Dr., MSC 2320, Bethesda, MD 20892-2320

Telephone (301)496-7243

Toll-free (800)241-1044

Facsimile (301)402-0018

TTY (800)241-1055

http://www.nidcd.nih.gov

American Speech-Language-Hearing Association,

10801 Rockville Pike, Rockville, MD 20852 Toll-free (800)638-8255 http://www.asha.org/

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