Paperas: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

Las paperas, conocidas en círculos médicos como parotiditis, es una enfermedad infecciosa ocasionada por un virus. Los síntomas principales de esta afección son la hinchazón en una o las dos glándulas salivales llamadas parótidas, que secretan saliva dentro de la boca. En la mayoría de los casos las paperas no presentan complicaciones enfermedad puede prevenirse mediante la vacunación temprana.

¿En qué consisten las paperas?

El virus de las paperas se propaga, a través del aire, de la persona infectada a otros. Tiene un periodo de incubación (desde que el individuo se expone a la enfermedad hasta que aparecen los síntomas) de 12 a 14 días. La persona portadora del virus puede propagar la infección a otros desde una semana antes de que aparezcan los síntomas y hasta dos semanas después. Gracias a la vacunación intensiva contra el virus de las paperas el número de casos de esta enfermedad ha descendido bruscamente en los Estados Unidos desde el año 1967, en que hubo 185 000. En 1993 se informó de sólo 1 600 casos.

¿Quién corre el riesgo de contraer paperas?

La enfermedad afecta mayoritariamente a los niños en edad escolar comprendidos entre los 5 y los 10 años, en zonas geográficas muy pobladas de países que no exigen la inmunización contra el agente vírico. El enfermo suele contagiar a los familiares. Los varones adolescentes y adultos que no han sido vacunados corren el riesgo de padecer una complicación de las paperas. El virus infecta a veces los testículos, que se inflaman e hinchan. Por lo general sólo se infecta uno de ellos. Se han dado casos de esterilidad (infecundidad) si se infectan los dos. Hay una forma de vacunación, denominada inmunización pasiva, que se puede administrar a varones de mayor edad que manifiestan síntomas de paperas.

¿Hay complicaciones?

Una complicación grave pero no muy común de las paperas es la aparición de una meningitis, enfermedad que afecta a las membranas que recubren el cerebro y la médula espinal. La meningitis ocasionada por el virus de las paperas es generalmente benigna, pero puede causar dolor de cabeza y rigidez de nuca. Otra complicación, no menos rara, es

la pancreatitis o infección del páncreas, que causa dolores abdominales y vómitos.

Diagnóstico y tratamiento

El diagnóstico puede hacerse a partir de muestras de saliva o de orina. Otros análisis de laboratorio determinan la concentración de anticuerpos contra el virus, presentes en la muestra. El tratamiento suele consistir en analgésicos, líquidos en abundancia y comida blanda, puesto que la masticación es dolorosa. Se recomienda el reposo en cama, con el paciente aislado de otras personas, sobre todo de las que no han sido vacunadas contra el virus.

¿Se puede prevenir la infección?

Las paperas se pueden prevenir mediante la vacuna contra el virus. Por lo regular esta vacuna se da a los niños durante su segundo año de vida. En la mayoría de los casos la vacuna se suministra conjuntamente con las del sarampión y la rubéola.

Fuente

U.S. Centers for Disease Control and Prevention,

1600 Clifton Rd., Atlanta, GA 30333 Telephone (404)639-3534 Telephone (404)639-3311 Toll-free (800)311-3435 Information Hotline (888)-232-3228 TTY (404)639-3312 http://www.cdc.gov/

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