Rickettsiosis maculosa: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

A esta infección, conocida como fiebre maculosa de las Montañas Rocosas antes de que se supiera que no estaba limitada exclusivamente a esa región geográfica de Estados Unidos, parece más apropiada llamarla actualmente Rickettsiosis maculosa. Es una enfermedad ocasionada por una bacteria del género Rickettsia, /a Rickettsia rickettsii, que infecta al ser humano a través de la mordedura de una garrapata portadora de la infección.

Ken camina en la montaña

Un día de junio, Ken, acompañado de sus perros, subió a la cima de la montaña Bitternut. A la mañana siguiente, mientras se duchaba, encontró una garrapata pegada al cuello a la altura del pelo. Le pidió a su padre que se la quitara.

Unos diez días después, y sin ninguna razón aparente, Ken tenía una fiebre de más de 39 °C (102 °F). Le dolían los músculos y se quejaba de tener el peor dolor de cabeza de su vida. Dos días más tarde, tenía los tobillos y las muñecas cubiertos por manchas de sarpullido. Al día siguiente, el sarpullido se había extendido por todo el cuerpo. Los padres de Ken lo llevaron a la sala de urgencias del hospital, donde le dieron antibióticos para que los tomara durante los próximos siete días. Poco a poco la fiebre, el sarpullido y el dolor de cabeza desaparecieron. Ken había padecido la rickettsiosis maculosa.

¿Qué son las enfermedades producidas por rickettsias?

Estas infecciones de deben a un grupo de bacterias del género Rickettsia. Los piojos, pulgas, garrapatas y ácaros suelen ser portadores de Rickettsia, con la que infectan a seres a humanos y a los animales al picarlos e inyectar la bacteria en los vasos sanguíneos. El tifus, la fiebre Q, la fiebre de las trincheras y las fiebres maculosas son todas enfermedades causadas por rickettsias.

La rickettsiosis maculosa es la más conocida de las infecciones producidas por rickettsias. Se produce cuando una garrapata (una garrapata de perro americano, garrapata de la madera o garrapata texana, según la región geográfica) infectada por Rickettsia rickettsii pica a una persona.

Las garrapatas son animales de ocho patas, emparentados con las arañas y los ácaros, que viven de la sangre de los humanos y de los animales. Una persona también puede infectarse de rickettsiosis maculosa cuando el líquido de una garrapata reventada invade una herida o un rasguño, por lo que es importante recordar que nunca se debe apretar a una garrapata con los dedos desnudos.

¿Qué pasa cuando una persona se infecta de rickettsiosis maculosa?

Los síntomas típicos son una picadura de garrapata, fiebre, dolor de cabeza y sarpullido. Sin embargo, varían enormemente de una persona a otra; algunas personas nunca tienen sarpullido, otras no tienen dolor de cabeza, y sólo cerca de un 70 por ciento de las personas se dan cuenta que les ha picado una garrapata.

Además de considerar los síntomas físicos, los médicos sospechan que se trate de la rickettsiosis maculosa y comienzan el tratamiento, si es la estación propicia y la región geográfica donde se encuentran las garrapatas, y si la persona ha estado al aire libre en una zona donde campan las garrapatas. Se hacen análisis de sangre para confirmar la enfermedad, pero los resultados pueden tardar varios días o semanas en recibirse.

Hoy día, sólo del 3 al 5 por ciento de las personas infectadas de rickettsiosis maculosa mueren, pero en los años 50 del siglo XX morían del 13 al 25 por ciento. La clave para sobrevivir la infección de rickettsiosis maculosa es diagnosticar la enfermedad rápidamente y comenzar de inmediato el tratamiento con antibióticos.

Medidas preventivas

Aunque el evitar los lugares (bosques y campos) donde viven las garrapatas durante la temporada de éstas tal vez prevenga la rickettsiosis maculosa, no sería una solución práctica para mucha gente. La persona que se aventura en tales lugares debe vestir ropa que le proteja, como camisas de manga larga y pantalones largos con bandas elásticas en las muñecas y tobillos. También deben usar repelentes de las garrapatas.

Una vez que una garrapata se prende a la piel, transcurren unas 12 a 24 horas antes de la bacteria pase al torrente sanguíneo de la persona, por lo que conviene revisarse el cuerpo inmediatamente en busca de garrapatas al volver del campo abierto en las zonas donde hay garrapatas.

Las garrapatas deben extraerse utilizando pinzas o con los dedos cubiertos por guantes o papel, nunca con los dedos desnudos. Se agarrará tan cerca de la piel como sea posible y se arrancará. La piel de esa zona debe de lavarse con agua y jabón. En las tiendas de artículos para campamento se venden utensilios especiales para extraer garrapatas sin necesidad de reventarlas o tocarlas.

Fuentes

National Center for Infectious Diseases, 1600 Clifton Rd.,

Mailstop C-14, Atlanta, GA 30333 Toll-free (888)-232-3228 http://www.cdc.gov/ncidod

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